2017年5月17日星期三

Windows建跨平台應用 Office支援人工智能

微軟Build大會是針對開發人員的全球會議,每年吸引數以千計開發人員參加。隨著Azure雲運算業務起飛,加上多年以來微軟一直致力開發人工智能,Build展示Azure嶄新功能,也微軟平台的策略。

微軟雲及企業業務執行副總裁Scott Guthrie,介紹了業內性能最強,全球運作的Azure雲端數據庫Cosmos DB。這項服務於微軟內部使用一段時間,才推出市場。Cosmos DB是可應付全球部署(Planet-scale),具極高擴充能力,針對全球電子商務拓展的SaaS增強NoSQL數據庫,較之前DocumentDB性能不單大為增強;也支援多種數據庫格式,毋須定義數值類型(Schema),自動建立索引。

Azure雲端數據庫SaaS家族,亦加入MySQL和PostgreSQL等數據庫。Azure又推出針對Oracle遷移SQL服務。但Cosmos DB仍受到業內關注,因為網上商業,鑑於性能和開發靈活性的原故,普遍已採用NoSQL數據庫作標準,而軟件即服務(SaaS)的NoSQL數據庫,更讓開發人員毋須擔心如何部署基建,隨業務發展自行擴充。類似AWS的DynamoDB,就為不少網上商店採用;但DynamoDB一旦要擴展至不用地區,須自行建立跨地區複製(Replication),數據一致性亦可能有問題。

Cosmos DB異軍突起

Cosmos DB甚至是首個同時支援四種服務承諾(SLA)分散,包括了吞吐量(Throughput)、延遲度(Latency)、可用性(Availability)、一致性(Consistency)。NoSQL數據庫為兼顧複製,往往難以同時維持低延遲和一致性,兩者往往犧牲其一。Cosmos同時提供上述四種SLA,可擴充至數以十億計交易吞吐。

Cosmos DB不用管理不同地區複製關係,全球只有同一系統影像(Single System Image),有利發展全球化網上業務。Azure於全球有三十多個地區設了數據中心,足以接觸全球大部分的人口。

另外,Cosmos DB也支援Graph數據格式,提供分析大數據平台,即時以Azure的類神經運算,訓練r或python語言所建立深度學習模型,提供人工智能。

近年,微軟大力推動Graph技術,Cosmos DB支援Graph的API,以至專用於查詢更新Graph的Gremlin語言。Graph理論可譯為「圖論」,源自1735年瑞士數學家Leonhard Euler,解決了著名的Königsberg「七橋問題」,開啟純數新領域。近年,網上社交應用興起,Graph理論研究再成熱點;Facebook就提供了著名Graph API,研究網上社交如何互動。Graph理論亦應用於網上市務,甚至用作打擊犯罪集團。微軟更推出了Microsoft Graph,為所有產品加上分析功能,變成極具潛力電子商務工具。

數據庫主要儲存商業數據,用戶、活動、甚至設備之間互動關係,帶來大量啟示,甚至人工智能自動化和更佳用戶體驗。

微軟從企業應用;包括Office 365、Exchange、SharePoint、Dynamics 365,甚至最近收購的LinkedIn,可以提取用戶和應用的關係。開發人員通過Microsoft Graph,從AD目錄系統、郵件、日誌、聯絡人、文件、應用,甚至流動設備,加以人工智能和雲端運算,即時推斷下一步行動;如用戶有興趣聯絡的工作夥伴、應照顧的客戶,推薦文件或可用資源、安排適當的會議日期。微軟亦開始在Office 365,加入人工智能,可自動為PowerPoint推薦插圖甚至題目,也可加入自動翻譯的功能。

Microsoft向開發人員開放Microsoft Graph的APIs,包括SharePoint及Planner 的APIs;開發者可存取Office系統內數據及關係,協助建立用戶之間的聯繫、對話、專題項目、會議排程、工作流程及內容,支援開發智能應用。而微軟為Windows 10推出下一版重大更新,也涉及不少Graph技術;預計秋季推出的Fall Creators Update,包括Windows Story Remix,透過Graph計算,從電腦儲存圖片和影片內,找出相關的人物,再推斷之間關係,自動剪接起來,從網上尋找配樂,甚至加入特技效果。

Windows統一多平台

Fall Creators Update也支援新一代Fluent Design System,為不同設備帶來自然流暢、跨裝置體驗與互動。

每日,用戶可能使用多個裝置,以不同平台做不同事情;以PC辦理公務,智能電話上閱讀訊息或電郵,平板讀新聞,但裝置之間的關係不大,用戶經常設備之間切換,訊息和體驗無法連貫。微軟雖在智能手機和平板市場仍處劣勢,卻轉而支援跨平台應用,加強Windows的市場地位。

微軟早收購了Xamarin,Visual Studio擁有以C#,開發跨平台應用,剛推出的Xamarin Live Player,甚至從PC上可直接開發iOS程式,即時從iPhone看到效果。Build 2017大會再推出.NET Standard 2.0 for UWP 及XAML Standard,Visual Studio可一次開發開發Windows、Android、iOS,甚至雲端的應用,而原本各不相干的設備,也可以Graph技術連繫,以應用為中心,橫跨不同設備。

Fall Creators Update加入UserActivity API,同一程式可於不同裝置,甚至不同平台,甚至智能電視上,追蹤用戶行為和動作,不斷切換裝置完成同一項工作,情況跟Netflix於不同裝置,仍可連續觀賞一部電影,功能卻更加完整。開發人員可為加入Timeline功能,以形象化時間軸,紀錄不同裝置同一應用的活動,隨時翻查文件、應用程式和網站。

微軟也加入打通裝置隔閡的多項功能;例如以雲端作剪貼簿(Clipboard),剪貼流動設備或PC之間內容。OneDrive Files on Demand則可以在不同設備上,即時看到剛工作的文件,隨時存取儲OneDrive雲端文件,卻毋須下載和佔用裝置的儲存空間。

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